即将到来的ESA任务将从轨道上移走一块太空垃圾

1970年代,天体物理学家唐纳德·凯斯勒(Donald Kessler)在NASA约翰逊太空中心工作时,预测随着地球周围轨道上空间碎片密度的增加,空间碎片之间的碰撞将变得越来越普遍,从而产生级联效应。自2005年以来,轨道上的碎片数量呈指数增长曲线,证实了凯斯勒的预测。

鉴于问题只会在未来几年变得更加严重,因此对于可以清除空间碎片的技术的需求正在不断增长。经过竞争程序,ESA最近与瑞士初创公司ClearSpace Today签约,以创建世界上第一个清除碎片的太空任务。这项名为ClearSpace-1的任务预计将于2025年发射,这将为更多的碎片清除任务铺平道路。

目前,轨道上估计有29000片空间碎片,这些碎片与卫星和太空飞行任务有严重的碰撞危险。但是,这些只是直径超过10厘米(〜4英寸)的物体。最重要的是,大约有750,000个物体,尺寸从1mm到1 cm不等,还有1.66亿个物体的直径在1到10 cm(0.4到4英寸)之间。

为了找到解决此问题的方法,洛桑联邦理工学院(EPFL)的一支经验丰富的空间碎片研究人员团队共同发起了ClearSpace Today。在最近于11月底在西班牙塞维利亚举行的ESA部长级理事会(Space19 +)上,部长们同意将一份服务合同授予一家商业提供商,以安全地从LEO移除ESA拥有的不活动物体。

在欧空局新的空间安全计划的支持下,该计划的目的是为清理轨道空间做出贡献。同时,它旨在充当演示者,以验证清除碎片的必要技术。正如ESA清洁空间计划的负责人Luisa Innocenti所说:

“ NASA和ESA的研究表明,稳定轨道环境的唯一方法是主动清除大碎片。因此,我们将通过一个名为“主动清除碎片/在轨维修– ADRIOS”的新项目,继续开发基本的制导,导航和控制技术以及会合和捕获方法。结果将应用于ClearSpace-1。由ESA项目团队执行的这项新任务将使我们能够展示这些技术,在此过程中达到世界第一。”

一旦进入轨道,ClearSpace-1“追赶者”将与VEga二级有效载荷适配器(VESPA)的高层交会,该适配器目前在800公里x 660公里(500英里x 410英里)的高度轨道中。这些碎片是由于Vega发射器于2013年进行的第二次飞行而造成的,该飞行器将ESA的Proba-V卫星以及越南和爱沙尼亚的第一颗卫星送入了轨道。

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