Spitzer学习历史悠久的恒星游乐场

来自NASA的Spitzer太空望远镜的这张照片显示了英仙座分子云,它聚集了超过500光年的大量气体和尘埃。它是众多年轻恒星的所在地,数十年来一直吸引着天文学家的注意力。

Spitzer的多频带成像光度计(MIPS)仪器在Spitzer的“冷任务”期间拍摄了这张图像,该任务是从2003年飞船发射升空到2009年,当时太空望远镜用尽了液态氦冷却剂。(这标志着Spitzer的“温暖任务”的开始。)人眼无法看到红外光,但是从人体到星际尘埃云的温暖物体会发出红外光。

来自英仙座分子云的暖尘产生的红外线会产生大量的辉光。恒星簇,例如图像左侧附近的亮点,会产生更多的红外光并照亮周围的云层,就像太阳在日落时照亮多云的天空一样。此处看到的大部分灰尘几乎不发出可见光(实际上,灰尘会遮挡可见光),因此在Spitzer等红外天文台中显示得最为清晰。

图像的右侧是一团明亮的年轻恒星,称为NGC 1333,斯皮策多次观察到。它距地球约1,000光年。这听起来很远,但与我们的银河系相近,后者的大小约为100,000光年。NGC 1333的邻近性和强烈的红外辐射使天文学家可以使用一些最早的红外仪器看到它。

实际上,它的某些恒星最早是在1980年代中期由美国国家航空航天局,英国和荷兰联合执行的红外天文学调查(IRAS)观测到的。它是第一台红外卫星望远镜,它以被地球大气层阻挡的红外波长观察了天空,从而提供了该波长下的宇宙历史的第一张照片。

超过1,200篇经过同行评审的有关NGC 1333的研究论文已被撰写,并且已经在其他波长的光中进行了研究,包括哈勃太空望远镜(主要检测可见光)和钱德拉X射线天文台。

星团中的许多年轻恒星正在将大量物质(与构成恒星的物质相同)流出到太空。随着物质的排出,物质被加热并粉碎成周围的星际介质。这些因素使射流发出明亮的辐射,可以在对该区域进行的近距离研究中看到它们。这使天文学家清楚地了解了恒星如何从有时动荡的青春期过渡到平静的成年期。

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